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Estrazione tradizionale di oli essenziali 1: distillazione

Scritto da Hannah Parry

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La tradizionale estrazione e distillazione di oli essenziali è variata molto poco per secoli.   Mentre è vero che oggi la tecnologia e i materiali sono stati modernizzati, le antiche tecniche di estrazione, che sono ancora utilizzate in alcuni laboratori artigianali, sono ancora perfettamente valide per catturare l'essenza di piante e fiori.

Forse il più noto è la distillazione.
Avicenna, famoso scrittore arabo del X secolo, conosceva a fondo il processo di distillazione, infatti la parola è ancora di origine araba, come si può vedere dalla sua etimologia.

La forma degli alambicchi varia a seconda dei paesi e anche in base alle essenze da distillare.   Il riscaldamento può essere fatto in diversi modi: fuoco diretto, bagnomaria, bagno di sabbia, vapore, ecc.   Questi dispositivi, generalmente realizzati in rame stagnato, hanno subito numerose modifiche, tuttavia in molti casi sono preferibili primitivi perché hanno risultati migliori.

Nella distillazione di sostanze contenenti oli volatili, gli alambicchi vengono utilizzati in diversi modi:

Alambiques
Un bagno d'acqua, semplice
Quando vogliamo trattare piccole quantità di sostanze utilizziamo gli alambicchi riscaldati al bagnomaria.   Le parti principali di un fermo sono:
- La caldaia o cucurbita
- La capitale
- Il collo di cigno e
- Il refrigerante

Ancora a vapore, la semplice distillazione a vapore ha il vantaggio di produrre essenze più fini e di avere prestazioni maggiori rispetto alla precedente:
Nei laboratori e nella piccola industria vengono utilizzati alambicchi con una cucurbita dotata di doppio fondo, che riceve il vapore proveniente dalla caldaia.
Su quella la capitale è montata quella che comunica, per mezzo di un collo di cigno, con il refrigerante.   Il processo di distillazione, con questi alambicchi è in tutto analogo a quello seguito con i precedenti.

Distillazione sotto vuoto
Quando è necessario distillare prodotti su cui può essere dannoso, viene utilizzata un'azione prolungata di calore, vengono utilizzati alambicchi di distillazione a vapore, dalla cui parte interna è stata estratta l'aria.

I vantaggi di questi dispositivi sono molteplici:

  • La temperatura alla quale avviene l'ebollizione è considerevolmente ridotta a causa della pressione più bassa all'interno dell'apparato.
  • Operando a temperature relativamente basse e al di fuori del contatto con l'aria, viene eliminato il pericolo di ossidazione delle essenze.
  • La separazione dei diversi prodotti contenuti nella sostanza sottoposta a distillazione è spesso più semplice perché le differenze tra i punti di ebollizione non sono sempre le stesse a pressione atmosferica o nel vuoto.
  • È necessario operare nel vuoto quando un calore eccessivo potrebbe alterare la natura dei composti distillati.
  • Tra i prodotti distillati si possono determinare reazioni che non si verificano o che sono molto attenuate nel vuoto.
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