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Extracción tradicional de aceites esenciales 1: destilación

Escrito por Hannah Parry

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La extracción y destilación tradicional de aceites esenciales ha variado muy poco durante siglos.   Si bien es cierto que hoy en día la tecnología y los materiales se han modernizado, las antiguas técnicas de extracción, que todavía se utilizan en algunos talleres artesanales, siguen siendo perfectamente válidas para capturar la esencia de las plantas y las flores.

Quizás el más conocido es la destilación.
Avicena, famoso escritor árabe del siglo X, conocía a fondo el proceso de destilación, de hecho, la palabra todavía es de origen árabe, como se puede ver en su etimología.

La forma de los alambiques varía según los países y también según las esencias a destilar.   El calentamiento se puede realizar de varias maneras: fuego directo, baño de agua, baño de arena, vapor, etc.   Estos dispositivos, generalmente construidos de cobre estañado, han sufrido numerosas modificaciones, sin embargo, en muchos casos, las primitivas son preferibles porque tienen mejores resultados.

En la destilación de sustancias que contienen aceites volátiles, los alambiques se usan de diferentes maneras:

ALAMBIQUES
Un baño de agua, simple.
Cuando queremos tratar pequeñas cantidades de sustancias usamos los alambiques calentados al baño de agua.   Las partes principales de un alambique son:
- La caldera o cucurbita
- La capital
- El cuello de cisne y
- El refrigerante

Todavía con vapor, la destilación simple con vapor tiene la ventaja de producir esencias más finas y de mayor rendimiento que la anterior:
En los laboratorios y en la pequeña industria, los alambiques se utilizan con una cucurbita provista de un doble fondo, que recibe el vapor que proviene de la caldera.
Sobre aquel se monta el capitel el que se comunica, mediante un cuello de cisne, con el refrigerante.   El proceso de destilación, con estos alambiques, es completamente análogo al seguido con los anteriores.

Destilación al vacío
Cuando es necesario destilar productos en los que puede ser dañino, se usa una acción prolongada de calor, destilaciones de vapor, de cuya parte interna se ha extraído el aire.

Las ventajas de estos dispositivos son variadas:

  • La temperatura a la que tiene lugar la ebullición se reduce considerablemente como resultado de la menor presión dentro del aparato.
  • Al operar a temperaturas relativamente bajas y fuera del contacto con el aire, se elimina el peligro de oxidación de las esencias.
  • La separación de los diferentes productos contenidos en la sustancia sometida a destilación a menudo es más fácil porque las diferencias entre los puntos de ebullición no siempre son las mismas a presión atmosférica o al vacío.
  • Es necesario operar en vacío cuando el calor excesivo podría alterar la naturaleza de los compuestos destilados.
  • Entre los productos destilados se pueden determinar reacciones que no tienen lugar o están muy atenuadas al vacío.
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